「中國的萊特兄弟」馮如 | 郭譽申

在台灣,幾乎人人都知道美國的萊特兄弟發明飛機(1903年),卻很少人知道中國人馮如只晚六年也設計、製造出飛機,並在1909年親自駕機試飛成功。馮如的壯舉發生在中國非常衰敗的時候,令人特別意外而驚奇。筆者最近才知道馮如其人其事,但願此文讓更多人知道馮如。(此文主要取材自維基百科)

1884年,馮如出生於廣東省恩平縣的一個農戶,馮家種田為生,兼職挑夫肉販,農閒時也做些採集、販賣中藥材的小買賣。馮如家境貧寒,兒時是個放牛娃,沒有受過完備的教育,他7歲到11歲時在家鄉讀過兩年私塾和在鄰村學校半工半讀過兩年,此後家裡經濟狀況轉差,再也供不起他讀書。

1895年,清朝在甲午戰爭中戰敗,被迫簽訂《馬關條約》,割地賠款,國庫空虛,民生凋敝。當時的馮如年僅11歲,為了幫助家計,以及躲避日漸動盪的社會環境,決定遠涉重洋到美國舊金山,跟隨在國外做小生意的舅父謀生。初到舊金山,馮如白天做童工,夜讀補習英文,生活艱苦。此時他目睹美國日新月異的先進機器,馮如認識到,要想國家富強,必須有賴於先進的機器,於是他專攻機器製造。由於當時美國推行具種族歧視的排華政策,馮如先後在船廠、電廠和機器製造廠當過學徒和工人,歷時近七年,但經常遭到企業無理解僱,工作很不穩定。但即便在如此艱苦的環境下,馮如仍然不懈地堅持工作和自學,並逐漸掌握了多種機械和電器的設計製造技術,成為頗具名氣自行營業的工程師。

1906年,馮如開始設計飛機,次年,在舊金山的奧克蘭租了一所工廠,開始製造飛機。1909年9月21日傍晚,「馮如1號」正式試飛。馮如駕機迎著強風起飛,升至4.5米高,環繞一個小山丘飛行了約800米,顯示他的飛機具有良好的性能。當時中西報刊競相報導。美國《舊金山考察者報》在頭版顯著位置刊登了馮如的大照片,讚譽馮如為「東方的萊特」,並驚呼「在航空領域,中國人把白人拋在後面了!」

1911年2月,心念祖國的馮如帶著其公司人員、機械設備和造好的飛機回國。10月10日,武昌起義爆發,11月,廣州光復,廣東革命政府成立。馮如率助手參加革命,被任命為廣東革命政府飛機長,他立即在廣州建立廣東飛行器公司,這是中國國內的第一個飛機製造廠。當時清廷尚在北京,馮如以虜巢未破,終為後患,於是加緊製造飛機,以供北上參戰,推翻清王朝。經過3個月的努力,於1912年3月,製成一架性能優於「馮如1號」的飛機,這是中國國內製成的第一架飛機,揭開了中國航空工業史的第一頁。

1912年8月25日,馮如在廣州燕塘機場公開進行飛行表演。馮如先向到場的各界人士介紹情況,包括飛機如何利用、如何製造、如何駕駛等內容。接著,馮如駕駛自製飛機凌空而上,高約36米,東南行約8千米。當時飛機運轉正常,操縱自如,鼓掌之聲,不絕於耳。但馮如急於升高,操縱過猛,致使飛機失速墜地,機毀人傷。醫院搶救無效,馮如以身殉國,時年僅29歲。在彌留之際,馮如猶勉勵助手:「勿因吾斃而阻其進取心,須知此為必有之階段。」

1983年,馮如墓公布為廣州市文物保護單位,類型為近現代重要史跡及代表性建築。2009年,美國奧克蘭的蘭尼學院豎立起紀念馮如的銅像。

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